太陽系最有可能存在地外生命的星球:總蓄水量比地球四大洋還多

木衛二任務終於有下文了!美國宇航局近日正式發佈了木衛二快帆任務新海報,從海報上可以看出,木星巨大的背景在木衛二後方,木衛二表面冰層的裂縫清晰可見,探測器就在木衛二上方運行,從間歇泉噴射中收集物質,以分析木衛二的冰層下方是否有微生物。木衛二的冰層已經得到確定,深度達到上百公里,總的儲水量比地球上的海洋還多,名副其實一顆水球。

但是木衛二表面覆蓋著厚厚的冰層,足足有十多公里厚度,要穿透冰層可不是容易的事,美國宇航局之前做了一個小測試,使用核動力驅動的鑽頭鑽探木衛二的冰層,鑽探的過程需要3至4年才能完全穿透。要探測木衛二的冰層,難度比較大,因此NASA想了個辦法,木衛二上有間歇泉噴射,其噴射壓力來自木衛二內部,間歇泉將木衛二冰下的物質給噴射了出來。如果冰層下方有微生物,這些微生物也會在噴流中停留,那麼我們只要在木衛二軌道上部署一個探測器,收集這些噴流物質,將其進行化學分析,就可以發現其中是否有微生物。這個方法大大降低了探測木衛二的難度,也降低了成本,如果我們發現噴流中有微生物,那麼可以進一步對木衛二的冰層下方進行探測,這是NASA針對木衛二情況進行兩步走戰略。
根據美國宇航局的規劃,木衛二任務將在2024年發射,飛行時間需要6年以上,預計在2030年之後抵達木衛二,然後開始尋找生命痕跡。為了這一重大事件,美國宇航局最近發佈了令人驚歎的木衛二任務海報。木衛二探測器將對木衛二的主要成分、內部能量來源、冰下海洋的分佈進行探測,確定其是否存在微生物。

這個問題自1979年之後就困擾著科學家,因為旅行者探測器當時就發現木衛二上存在冰層,數十年以來,冰層下到底是什麼,一直沒有一個定論。
旅行者探測器之後,伽利略號探測器在8年的探測中也僅證明了木衛二存在內部海洋的資料,2016年抵達木星的朱諾號探測器則是研究木星的大氣、磁場和內部環境,對木衛二的探測沒有規劃。朱諾任務計畫在2021年7月結束,然後航天器會墜入木星大氣層內燒毀。朱諾任務以研究木星為主,對木星的衛星探測手段單一,僅獲得了木衛一火山活動的圖像,此外就沒有進一步的資料。

木衛二任務將是針對木衛二的冰層及其下方環境進行的,計畫在2024年發射,任務過程中將有45次飛躍木衛二的計畫,每次都會對木衛二進行成像觀測。探測器上攜帶了穿透冰層的雷達、短波紅外光譜儀、地形成像儀等等。可對木衛二冰下物質分佈進行繪製,觀測哪些冰層較厚,哪些冰層較薄,適合為後續的鑽探任務打下基礎。一旦確定冰下海洋有生命,NASA會研發一個後續探測器,建立在木衛二上,對其表面下方10釐米位置的冰樣本進行採集,看來2030年代將是一個大發現時代。

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